No es necesario retroceder mucho para encontrar la última vez que una franquicia de la Liga Nacional de Hockey ganó Copas Stanley consecutivas. Sucedió en 2020 y 2021, cuando el Tampa Bay Lightning, a un año de ganar el Trofeo del Presidente y completar una barrida en la primera ronda, finalmente rompió con su núcleo de superestrella. Los Bolts llegaron a tres finales de la Copa Stanley entre 2020 y 2022, ganando las dos primeras antes de una emocionante racha de seis juegos contra Colorado Avalanche en 2022.

Unas temporadas más tarde, los Vegas Golden Knights buscan volver a jugar en 2024. Después de destruir a los Minnesota Wild 7-2 el viernes por la noche para asegurarse un lugar en la postemporada, será hockey de playoffs por sexta vez en los siete años de historia de la franquicia. Todos recordamos lo que sucedió durante su primera campaña: una carrera emocionante hasta la final de la Copa Stanley, donde se quedó a solo tres victorias contra Alex Ovechkin y los Washington Capitals en 2018.

Pero los Knights triunfaron cinco campañas después, venciendo a los Winnipeg Jets, Edmonton Oilers y Dallas Stars para salir de la Conferencia Oeste por segunda vez. Y en su segundo intento, el equipo lo logró, trayendo un campeonato a la franja luego de derrotar a los Florida Panthers en cinco juegos. La final fue una paliza de 9 a 3 frente a una multitud estridente en el T-Mobile Arena. No hay nada mejor que eso.

A menos que ese sea el caso. Los Caballeros tienen una oportunidad muy real de salir del desafío de la Conferencia Oeste en 2024, y con una gran experiencia y una de las plantillas más talentosas de la liga, todas las miras están puestas en campeonatos consecutivos de Nevada. Aquí hay algunas razones por las que Vegas se dirige legítimamente a la postemporada.

Índice
  1. Los Caballeros se recuperan en el momento perfecto – otra vez
  2. Las incorporaciones de Anthony Mantha, Noah Hanifin y Tomas Hertl serán cruciales
  3. Los Knights llegan a la postemporada y este núcleo sabe cómo ganar

Los Caballeros se recuperan en el momento perfecto – otra vez

Por tercera temporada consecutiva, el capitán Mark Stone mágicamente estará listo para comenzar justo antes de los playoffs. Ha estado en la reserva de lesionados a largo plazo la mayoría de las veces durante los últimos tres años mientras lidia con una gran cantidad de lesiones (la más reciente una ruptura del bazo), pero de todos modos es un momento fortuito.

Sería impactante si el capitán no jugara en la Ronda 1, Juego 1, y si bien hay muchas críticas para la franquicia, será un gran impulso para este club en la postemporada. El año pasado se sometió a una cirugía de espalda por segunda vez en 12 meses, se perdió los últimos tres meses de la temporada regular y estuvo de regreso y listo para jugar tan pronto como llegaron los playoffs.

Stone terminó con 11 goles y 24 puntos en los playoffs y fue un catalizador tanto para él como para el primer campeonato de la Copa Stanley de los Knights. Stone es un jugador y, cuando esté listo, será un equipo completamente diferente. Y después de lidiar con varias dolencias a lo largo del año, Vegas está casi completamente sana a finales de abril. Son uno de los mejores equipos de la liga con toda su fuerza, y eso es especialmente cierto después de algunos movimientos importantes en la fecha límite de cambios.

Las incorporaciones de Anthony Mantha, Noah Hanifin y Tomas Hertl serán cruciales

Los jugadores de Vegas Golden Knights celebran después de vencer a Minnesota Wild 7-2 para hacerse con el último lugar en los playoffs de la Conferencia Oeste en T-Mobile Arena.
Stephen R. Sylvanie-USA TODAY Deportes

No, este no es el mismo equipo de los Golden Knights que ganó la Copa Stanley en 2023. Es mejor. El gerente general Kelly McCrimmon hizo algunos movimientos importantes antes de la fecha límite, firmando acuerdos con Washington, Calgary y San José. McCrimmon adquirió a Anthony Mantha de los Capitals, agregó a Noah Hanifin de los Flames y, quizás en el acuerdo más sorprendente de la fecha límite, sacó al vitalicio de los Sharks, Tomas Hertl, de San José. Un trabajo muy bonito del GM.

Son tres armas más para agregar a una lista ya poderosa, que ya incluye a Stone, Jack Eichel, Shea Theodore, William Karlsson y Jonathan Marchessault, por nombrar algunos. Ninguno de los tres parecía fuera de lugar, ya que Hertl regresó recientemente a la alineación y ya anotó su primer gol como Caballero de Oro (y agregó una asistencia) en tres juegos.

Hertl estará muy motivado mientras persigue una esquiva Copa Stanley. Y eso incluye a Hanifin, quien acaba de firmar un megacontrato enorme para permanecer en Las Vegas durante las próximas ocho temporadas. Además, Mantha es un anotador probado que ha sido sólido en una muestra corta en la franja y será una buena incorporación a los seis del medio en la postemporada.

Con las incorporaciones de Mantha, Hanifin y Hertl, los Caballeros dejaron claro al resto de la liga que el año pasado terminó: es una nueva oportunidad. Pero quizás lo más importante: la selección llega al coche en el momento perfecto.

Los Knights llegan a la postemporada y este núcleo sabe cómo ganar

Los Caballeros están haciendo exactamente lo que hicieron antes de los playoffs de la Copa Stanley de 2023: ganar juegos. A pesar de una reciente racha de tres derrotas consecutivas, Vegas ganó 16 de sus últimos 22 juegos, mejoró a 43-28-8 y una vez más luce como uno de los mejores equipos de la Conferencia Oeste.

Con tres juegos restantes en la temporada regular, comenzando contra Colorado Avalanche y luego contra los humildes Chicago Blackhawks y Anaheim Ducks, todavía existe la posibilidad de que este equipo se asegure el tercer puesto en la División del Pacífico. Pero ya sea que puedan o no saltarse a Los Angeles Kings, o terminar en un lugar comodín, este es un equipo contra el que nadie quiere jugar en la Ronda 1.

Los Caballeros están casi completamente sanos después de haber sido diezmados por el virus de las lesiones durante todo el año. Han mejorado mucho, con Mantha, Hanifin y Hertl aportando cada uno un elemento clave que debería impulsar el éxito en la postemporada. Y lo más importante es que ya han estado allí antes. Vegas ha estado corriendo durante toda la postemporada desde 2018, y después de finalmente abrirse paso, el cielo es el límite para el núcleo de superestrellas actual.

Con la NHL igualada hoy, los Golden Knights podrían ser eliminados en la primera ronda. Pero este es un equipo de élite, bien entrenado, que tiene hambre de otro campeonato y tiene las piezas para terminar el trabajo en junio. Será intrigante ver si conseguimos otro campeón consecutivo de la Copa Stanley en 2024.